L'Institut Qui était Benjamin Delessert ?

Un personnage éclectique

Benjamin Delessert fut un des hommes les plus brillants de son époque. Doué d’une vive intelligence, d’une grande curiosité et d’un altruisme remarquable, il fut tour à tour industriel, inventeur, banquier et collectionneur. Né à Lyon le 14 février 1773, dans une famille de banquiers, il reçu une éducation poussée. Les amis de la famille sont Jean-Jacques Rousseau et Benjamin Franklin.

Adolescent, il est envoyé en Angleterre où il rencontre d’éminents personnages, tels que l’historien-philosophe David Hume, l’économiste Adam Smith et le physicien James Watt. La révolution le rappelle en France et le lance dans une brillante carrière militaire.

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Puis, de retour à Paris, il se tourne vers l’industrie et essaie d’introduire, grâce à ce qu’il a appris de J. Watt, l’usage de la vapeur dans les machineries. A la même époque, très touché par la misère qui court les rues, il crée, en 1800, les premières soupes populaires.

En 1806, alors que le blocus continental provoque une envolée des prix des produits venus d’outre-mer, Napoléon souhaite que l’industrie française développe un produit de substitution à la canne à sucre. Après six ans de recherche, Benjamin Delessert réussit la mise au point de machines perfectionnées qui permettent d’extraire du sucre de betterave. Très enthousiaste, Napoléon se précipite à la fabrique de Delessert à Passy, décore celui-ci de sa propre légion d’honneur et le nomme Baron.

En 1818, toujours dans l’optique de secourir les plus démunis, il crée, avec l’aide d’autres banquiers, les Caisses d’Epargne et de Prévoyance. Ce sera l’œuvre dont il sera le plus fier.

Durant toute sa vie, il accordera un grand intérêt à la botanique et la malacologie et ramassera une collection importante : le plus grand herbier particulier avec 86 000 espèces et la plus grande collection de coquilles : 150 000 pièces.

Il meurt le 1er Mars 1847 à 74 ans d’une maladie du cœur. A sa demande, sur sa tombe fut inscrit : « Ci-gît l’un des co-fondateurs des Caisses d’Epargne ».